RAAC: problemas potenciales e implicaciones en materia de responsabilidad

13 de septiembre de 2023

Un nivel de medición contra la pared.
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Dado el reciente interés de los medios de comunicación en relación con el hormigón celular autoclavado reforzado (RAAC), el grupo de servicios de reclamaciones de responsabilidad civil de Sedgwick considera cuáles son los problemas potenciales y cuáles podrían ser las implicaciones actuales en materia de responsabilidad civil.

¿Qué es la RAAC?

El hormigón celular curado en autoclave (HCA) se diferencia del hormigón denso normal en que no tiene áridos gruesos y se fabrica utilizando áridos finos y productos químicos para crear burbujas de gas y calor para curar el compuesto.

Es relativamente débil y tiene poca capacidad para desarrollar uniones con armaduras embebidas. Se utilizó en dos formas principales de elementos estructurales: bloques de mampostería ligera y unidades estructurales (como planchas de tejado, unidades de pared y de suelo).

Cuando se refuerza para formar unidades estructurales, se aplica un revestimiento bituminoso o de látex de cemento a la armadura antes de colar las planchas para protegerla contra la corrosión. A continuación, la malla de refuerzo se introduce en el encofrado y en la mezcla líquida de hormigón celular.

El RAAC se utilizó en la construcción de escuelas, colegios y otros edificios desde los años cincuenta hasta mediados de los noventa. En aquella época se consideraba eficiente, ligero y barato; sin embargo, el RAAC presenta los siguientes problemas sistémicos incrustados:

  • Los paneles RAAC tienen una baja resistencia a la compresión, en torno al 10-20% del hormigón tradicional, lo que significa que la resistencia al corte y a la flexión es reducida. La saturación de agua puede afectar aún más a esta resistencia.
  • Es muy poroso y muy permeable, lo que significa que la armadura de acero de los paneles está menos protegida contra la corrosión que la armadura de acero del hormigón tradicional.
  • La armadura de los paneles RAAC no está tan bien adherida al hormigón circundante. La conexión predominante es a través de la armadura secundaria (armadura transversal).
  • Está aireado (parece "burbujeante") y no contiene áridos "gruesos", por lo que es menos denso que el hormigón tradicional: pesa alrededor de un tercio.
  • El RAAC tiene unas características de "rigidez" reducidas que dan lugar a grandes desplazamientos, flexiones y pandeos.
  • El soporte de los tablones suele ser insuficiente en comparación con las normas modernas, lo que supone un riesgo importante.
  • Un control de calidad limitado durante la fabricación y la instalación implica un alto grado de variabilidad entre paneles.

Los paneles RAAC presentan deficiencias de material y construcción que los hacen menos robustos que el hormigón tradicional. Esto aumenta el riesgo de fallo estructural que, como ha puesto de relieve el reciente interés de los medios de comunicación, puede ser gradual o repentino sin previo aviso.

Historia

En 1996, el Building Research Establishment (BRE) publicó un documento informativo en el que se señalaba que se habían detectado flexiones excesivas y agrietamiento en varias planchas de tejado RAAC, así como pruebas del inicio de la corrosión de la armadura:

"Sin embargo, hasta ahora no hay pruebas que sugieran que las planchas RAAC supongan un peligro para la seguridad de los usuarios de los edificios. Este documento describe las dificultades experimentadas en servicio con las planchas de tejado RAAC diseñadas antes de 1980. Ofrece orientaciones sobre su identificación y evaluación inicial en los edificios. Sugiere que se inspeccionen los tejados que incorporen planchas RAAC diseñadas antes de 1980 y que se evalúe su estado. Aunque no se ha informado de ejemplos concretos de deflexiones excesivas de los forjados, puede ser aconsejable inspeccionar los componentes RAAC dentro de los forjados".

En 2002 se publicó información adicional sobre cuestiones de rendimiento, pruebas de laboratorio y consejos sobre inspección.

El Comité Permanente de Seguridad Estructural (SCOSS) también advirtió del problema en el Duodécimo Informe del SCOSS de 1999 (véase el apartado 3.5 Hormigón celular armado tratado en autoclave). Desde entonces, se habrán producido deterioros, posiblemente efectos del mantenimiento o la rehabilitación, o un cambio en el entorno, todo lo cual puede afectar negativamente al rendimiento a largo plazo.

El entonces Departamento de Educación (DfE) pidió a BRE que inspeccionara varios tejados de escuelas en Essex. Los resultados se recogieron en el documento informativo IP10/96 de BRE. Este informe, que se limitaba a las planchas de RAAC diseñadas antes de 1980, concluía que "hasta el momento no hay pruebas que sugieran que las planchas de RAAC supongan un peligro para la seguridad de los usuarios del edificio". El Departamento de Educación envió una advertencia a todas las escuelas en la que se hacía referencia al documento informativo y se aconsejaba la inspección y evaluación de los tejados que incorporasen tablones RAAC. Como resultado, el Consejo del Condado de Essex inspeccionó unos 60 edificios escolares; por lo tanto, la investigación del BRE no sugirió la necesidad de que el SCOSS examinara el tema en ese momento.

En diciembre de 2018, el DfE y la Asociación de Gobiernos Locales pusieron en conocimiento de los propietarios de edificios un fallo reciente de un componente de construcción en un inmueble construido con RAAC. En mayo de 2019, el SCOSS lanzó una alerta para enfatizar los riesgos potenciales de dicha construcción, destacando el fallo en una escuela operativa. El derrumbe se produjo sin previo aviso.

Posteriormente, en agosto de 2023, el DfE publicó otra nota orientativa a raíz de nuevos colapsos.

Gestión

Cuando se determine que un local puede contener RAAC -o si hay dudas al respecto-, un inspector de edificios o un ingeniero de estructuras debidamente cualificado y con experiencia en RAAC deberá confirmar la presencia de RAAC.

Un procedimiento de inspección inicial, descrito en el Documento Informativo IP 10/96 del BRE de 1996 - Tablones de hormigón celular reforzado diseñados antes de 1980, dice que hay que inspeccionar el sofito de posibles tablones RAAC en busca de indicios de deflexión excesiva e inspeccionar los tejados desde arriba en busca de signos de encharcamiento de agua de lluvia. Si estos signos están presentes, los tablones estructurales del tejado pueden ser de construcción RAAC; también podría significar que otra forma de construcción no se está comportando como se esperaba. Las inspecciones desde arriba deben realizarse desde un lugar seguro (por ejemplo, un mirador cercano, un dron, una plataforma de trabajo elevada móvil, un andamio).

Cuando se hayan identificado tablones RAAC, el propietario o gestor del edificio deberá tomar las siguientes medidas:

  • Realice una evaluación de riesgos. El uso del espacio bajo el tejado afectará a la evaluación de riesgos; un aula supondrá un riesgo mayor que una tienda. Si existen dudas sobre la adecuación estructural de los tablones y/o hay indicios de entrada de agua, es aconsejable considerar su sustitución. Puede ser necesario interrumpir el uso del espacio bajo el tejado hasta que éste se haya reforzado o sustituido.
  • Considerar el plan a largo plazo para el tejado de la RAAC. En algunos casos, será necesario sustituir el tejado. En otros casos, puede ser conveniente realizar inspecciones periódicas y mantener registros para evaluar fácilmente cualquier cambio significativo en el comportamiento.
  • Pregunte al personal de mantenimiento, a los responsables de las instalaciones, a los contratistas y a otras personas que tengan acceso al edificio si hay encharcamientos en el tejado, goteras, grietas en la parte inferior de los tejados planos u otros signos de deterioro.
  • Compruebe con las mismas personas cualquier repavimentación que pueda afectar a la carga del tejado. Esto incluye comprobar si se utilizó un compuesto nivelador para recrecer la caída del tejado antes de sustituir la impermeabilización.
  • Comprueba el color del revestimiento del tejado; si es negro, puede indicar una mayor sensibilidad a los efectos térmicos.
  • Asegúrese de que todo el personal sabe que debe informar de cualquier fuga, grieta u otro defecto potencial.
  • Si se producen cambios repentinos (por ejemplo, crujidos audibles, aumento considerable de la entrada de agua, deformación observable), la zona debe cerrarse inmediatamente. Esto se aplicaría a cualquier tipo de estructura.
  • Cualquier observación de este tipo podría ser una señal de advertencia; solicite la atención de un ingeniero estructural colegiado o de un constructor colegiado con la experiencia adecuada.

Responsabilidad marítima y del transportista

Las responsabilidades potenciales que pueden derivarse del descubrimiento de RAAC en un edificio no surgen simplemente por su presencia. El RAAC sólo constituye un riesgo en determinadas situaciones. Una vez identificado el RAAC, debe ser inspeccionado por un aparejador o ingeniero de estructuras debidamente cualificado para estudiar el riesgo de derrumbe y cómo gestionarlo o evitarlo.

Si no se identifica el RAAC y no se evalúa y gestiona adecuadamente el riesgo, es cuando surge una responsabilidad potencial. Desde la perspectiva de un contratista instalador original, o de otros en la cadena del contrato de construcción, la responsabilidad está asociada a su conocimiento del riesgo planteado por el RAAC. Las responsabilidades de la instalación original están, en su mayor parte, excluidas por ley a pesar de la defensa del estado de conocimiento.

El Ministerio de Educación es la autoridad que mejor puede aconsejar y recomendar qué enfoque adoptar cuando se detecta un RAAC.

La reciente publicidad en torno al RAAC dicta que ahora debe considerarse que existe un estado de conocimiento. En consecuencia, si un propietario o administrador tiene conocimiento, o debería tenerlo razonablemente, de la presencia de RAAC en un lugar, tiene la obligación de advertir de su presencia y del riesgo que supone, así como de recomendar que se realice un estudio de su estado. También tiene la obligación de advertir y confirmar las medidas de investigación y reparación necesarias.

En resumen:

  • La mera presencia de RAAC no creará una responsabilidad.
  • La futura omisión de identificación y advertencia podría generar una responsabilidad.
  • Los constructores y subcontratistas originarios están casi con toda seguridad excluidos de la ley.

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