La production de spiritueux distillés est lourde de risques

Le 19 avril 2023

Équipement de distillation à l’intérieur d’une distillerie.
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Entre la consommation élevée d’alcool pendant le confinement de COVID-19 et l’apparition de nouvelles distilleries à travers l’Amérique, le marché des spiritueux est en plein essor - et ne montre aucun signe de ralentissement. Grand View Research prévoit un taux de croissance annuel composé de 30,9 % pour le marché américain des spiritueux artisanaux entre 2020 et 2030. Une grande partie de cette augmentation peut être attribuée à l’adoption mondiale généralisée de micro-distilleries - souvent des installations de style artisanal beaucoup plus petites que leurs homologues commerciales qui produisent de l’alcool en petites quantités.

Alors que de nombreuses distilleries commerciales se trouvent dans des zones rurales, les micro-distilleries (et leur équipement, les entrepôts de barils et les salles de purée) sont souvent situées dans des bâtiments réaménagés dans des zones urbaines densément peuplées. Maintenant que les restrictions liées à la COVID ont été levées dans la plupart des pays, les salles de dégustation - et les micro-distilleries en général - ont renouvelé le trafic. Il s’agit d’un marché avec beaucoup d’opportunités, et nous sommes tenus de voir de plus en plus d’installations germer à travers le pays et le monde. La production de spiritueux distillés, cependant, est problématique - et lourde de risques. Les transporteurs immobiliers devraient faire attention.

Le processus de production des spiritueux

Il est important de saisir d’abord le processus de production pour comprendre les dangers qui peuvent en découler. La première étape consiste à moudre le grain — la séparation du grain des objets étrangers, à l’écraser et à broyer le grain dans une consistance appropriée — qui peut être très combustible en grande quantité. Cette étape est suivie de maltage, puis de purée (combinant le grain broyé avec de l’eau chaude) et de fermentation. Une fois que les distillateurs atteignent la cinquième phase de distillation (le processus de vaporisation de l’éthanol), l’inflammation est une préoccupation sérieuse en raison du point d’éclair - la température la plus basse à laquelle l’éthanol s’évapore, se mélange à l’air et pourrait s’enflammer s’il est exposé à une étincelle. Les spiritueux sont ensuite laissés à vieillir dans des fûts de chêne pendant au moins trois ans, et pendant ce temps, certains liquides inflammables dans le baril s’évaporent dans l’air (connu sous le nom de « part de l’ange ») créant une atmosphère explosive.

Jusqu’en 2021, l’industrie de la distillerie était largement autoréglementée. Les incendies se propagent rarement dans les grandes distilleries commerciales et, si l’on commence dans leurs régions rurales typiques, ils se propagent rarement au-delà. Mais en raison de la popularité croissante des micro-distilleries et des risques associés aux milieux urbains, le code international de prévention des incendies (SFI) de 2021 a été mis à jour pour inclure un nouveau chapitre (chapitre 40) qui spécifie les exigences pour le stockage des spiritueux distillés dans des barils et des fûts. Une section exige un taux de ventilation par aspiration, une autre interdit les matériaux combustibles dans les aires d’entreposage des boissons en vrac et une autre exige une protection automatique du système de gicleurs.

Scénarios de perte de distillerie

Il y a eu plusieurs incidents graves de perte de distillerie résultant du processus de distillation. À Bardstown, dans le Kentucky, l’un des 42 entrepôts (ou rickhouses) d’un terrain utilisé pour abriter des barils de whisky vieillissants a pris feu. Baril après baril d’éthanol à haute épreuve a explosé avec quelques flammes atteignant 350 pieds de haut, et six autres rickhouses ont suivi. L’incendie massif a consumé 90 000 barils de whisky qui, à l’époque, représentaient 2% du whisky mondial. Dans un autre cas, la sur-pressurisation d’un appareil de production dans une distillerie de moonshine a explosé, tuant un travailleur et en blessant gravement un autre.

Dans un autre établissement de Bardstown, KY, un rickhouse vieux de plusieurs décennies en cours de réparation a connu un effondrement partiel impliquant 9 000 barils, suivi du reste de la structure deux semaines plus tard. Et à Frankfort, KY, un incendie soupçonné d’être causé par l’éclairage a détruit un rickhouse massif avec 45 000 barils de bourbon, qui se sont déversés dans un ruisseau et la rivière Kentucky. Bourbon a pollué l’eau et tué la faune le long d’un tronçon de 62 miles.

Contrôle des risques et considérations relatives aux pertes de biens

Une grande partie des dangers pourraient être évités par un contrôle mécanique des risques et des mesures préventives. Selon Walker Mechanical, le cœur d’une distillerie est sa chaudière, et une chaudière fiable a besoin de peu d’entretien au-delà de souffler à la fin de la journée pour éliminer les sédiments qui peuvent avoir recueilli au fond. Sauter cette étape provoque des problèmes d’installation comme les drains et les dommages à la plomberie. De même, les tuyaux servent d’artères à une distillerie, et ils doivent être maintenus en état de fonctionnement - l’âge, la corrosion et la contrainte de pression peuvent entraîner des fuites au fil du temps. Lors de la fabrication de boissons à base de céréales comme le whisky ou la vodka, il doit y avoir une ventilation et une filtration d’air vierges (avec un système manuel de secours) car de grandes quantités de poussière de grain dans l’air peuvent être très explosives.

Les pertes dans les distilleries vont des incendies et des explosions aux fuites, aux déversements et au-delà , causés par des dangers tels que des conditions météorologiques défavorables, une mauvaise instillation de l’équipement ou une défaillance de l’équipement. Bien que le recouvrement de ces pertes ne soit pas très différent de celui d’autres installations commerciales, il est essentiel de retenir les services d’experts qui connaissent parfaitement l’atténuation des activités de distillerie pour gérer ou minimiser l’interruption des activités.

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