A produção de destilados é repleta de riscos

19 de abril de 2023

Equipamento de destilação dentro de uma destilaria.
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Entre o consumo elevado de álcool durante os lockdowns da COVID-19 e o surgimento de novas destilarias em toda a América, o mercado de destilados está crescendo - e não mostra sinais de desaceleração. A Grand View Research prevê uma taxa de crescimento anual composta de 30,9% para o mercado de destilados artesanais dos EUA entre 2020 e 2030. Uma grande parte desse aumento pode ser atribuída à ampla adoção global de microdestilarias - geralmente instalações de estilo artesanal muito menores do que suas contrapartes comerciais que produzem álcool em pequenas quantidades.

Enquanto muitas destilarias comerciais estão em áreas rurais, as microdestilarias (e seus equipamentos, armazéns de barris e salas de brassagem) geralmente estão localizadas em prédios reaproveitados em áreas urbanas densamente povoadas. Agora que as restrições relacionadas à COVID foram suspensas na maioria dos países, as salas de degustação - e as microdestilarias em geral - têm um tráfego renovado. Esse é um mercado com muitas oportunidades, e é provável que vejamos mais e mais instalações surgindo em todo o país e no mundo. A produção de destilados, no entanto, é problemática e repleta de riscos. As transportadoras de propriedade devem prestar atenção.

O processo de produção de destilados

É importante primeiro entender o processo de produção para compreender os riscos que podem surgir dele. A primeira etapa é a moagem do grão - a separação do grão de objetos estranhos, a trituração e a moagem do grão em uma consistência adequada - que pode ser altamente combustível em grandes quantidades. Essa etapa é seguida pela maltagem, depois pelo esmagamento (combinação do grão esmagado com água quente) e pela fermentação. Quando os destiladores atingem a quinta fase da destilação (o processo de vaporização do etanol), a ignição é uma preocupação séria devido ao ponto de fulgor - a temperatura mais baixa em que o etanol evapora, se mistura com o ar e pode se inflamar se exposto a uma faísca. Os destilados são então deixados para envelhecer em barris de carvalho por pelo menos três anos e, durante esse período, alguns líquidos inflamáveis dentro do barril evaporam no ar (conhecido como "Angel's Share"), criando uma atmosfera explosiva.

Até 2021, o setor de destilarias era amplamente autorregulado. Os incêndios raramente se alastravam em destilarias comerciais maiores e, se começassem em seus locais rurais típicos, raramente se alastravam para além deles. Mas devido à crescente popularidade das microdestilarias e aos riscos associados aos ambientes urbanos, o código internacional de incêndio (IFC) de 2021 foi atualizado para incluir um novo capítulo (capítulo 40) que especifica os requisitos para o armazenamento de destilados em barris e tonéis. Uma seção exige uma taxa de ventilação de exaustão, uma proíbe materiais combustíveis em áreas de armazenamento de bebidas a granel e outra exige proteção automática do sistema de sprinklers.

Cenários de perda da destilaria

Houve vários incidentes graves de perda de destilarias resultantes do processo de destilação. Em Bardstown, Kentucky, um dos 42 armazéns (ou rickhouses) de uma destilaria, usado para abrigar barris de uísque envelhecidos, pegou fogo. Barril após barril de etanol de alta pureza explodiu, com algumas chamas atingindo 350 pés de altura, e seis outros rickhouses se seguiram. O incêndio de grandes proporções consumiu 90.000 barris de uísque, o que, na época, representava 2% do uísque mundial. Em outro caso, a pressurização excessiva de um aparelho de produção em uma destilaria de aguardente explodiu, matando um trabalhador e ferindo gravemente outro.

Em um local diferente em Bardstown, KY, uma casa de riquezas com décadas de existência que estava sendo consertada sofreu um colapso parcial envolvendo 9.000 barris, seguido pelo restante da estrutura duas semanas depois. E em Frankfort, KY, um incêndio supostamente causado por uma lâmpada destruiu uma enorme fábrica de bebidas alcoólicas com 45.000 barris de bourbon, que desaguou em um riacho e no rio Kentucky. O bourbon poluiu a água e matou a vida selvagem em um trecho de 62 milhas.

Considerações sobre controle de risco e perda de propriedade

Muitos dos perigos poderiam ser evitados por meio do controle mecânico de riscos e de medidas preventivas. De acordo com a Walker Mechanical, o coração de uma destilaria é a caldeira, e uma caldeira confiável precisa de pouca manutenção, além de ser soprada no final do dia para limpar os sedimentos que podem ter se acumulado no fundo. Ignorar essa etapa causa problemas nas instalações, como danos ao dreno e ao encanamento. Da mesma forma, as tubulações funcionam como as artérias de uma destilaria e precisam ser mantidas em condições de funcionamento - o envelhecimento, a corrosão e a pressão podem causar vazamentos com o tempo. Ao produzir bebidas à base de grãos, como uísque ou vodca, é necessário que haja ventilação e filtragem de ar impecáveis (com um sistema manual de reserva), pois grandes quantidades de pó de grãos no ar podem ser altamente explosivas.

As perdas em destilarias variam de incêndios e explosões a vazamentos, derramamentos e muito mais - causadas por perigos como clima adverso, instalação inadequada de equipamentos ou falha de equipamentos. Embora a recuperação dessas perdas não seja muito diferente da de outras instalações comerciais, a contratação de especialistas totalmente versados em mitigação de destilarias é fundamental para gerenciar/minimizar a interrupção dos negócios.

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